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Estos veteranos iniciaron negocios inspirados por sus implementaciones

Estos veteranos iniciaron negocios inspirados por sus implementaciones

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Durante dos décadas de guerra, los miembros del servicio estadounidense en el extranjero observaron los escombros, los campos destruidos y las casas destrozadas y vieron posibilidades.

Uno probó el té por primera vez durante su despliegue; otro fue tomado con chancletas hechas con botas de combate. Las mujeres soldados conocieron a las mujeres en Afganistán e imaginaron vidas económicamente empoderadas para ellas. Un piloto de helicóptero del ejército volvió enfermo por la exposición a plásticos en llamas y cambió su punto de vista sobre el medio ambiente.

Muchos veteranos se han puesto en marcha por su cuenta, aprovechando los programas de pequeñas empresas para construir empresas inspiradas en sus experiencias de combate y calibradas para abordar problemas sociales o económicos en los países donde sirvieron.

Nick Kesler, un veterano defensor que una vez dirigió una firma de consultoría sin fines de lucro dedicada a apoyar este tipo de negocios inspirados en el despliegue, dijo que los veteranos detrás de ellos “conocen el verdadero costo de la inestabilidad y el conflicto en las familias a las que pretenden apoyar”.

“Estos negocios crean una conexión para ellos entre su vida en uniforme en el extranjero y ahora su vida civil en casa”, dijo.

A continuación se presentan las historias de cuatro de estos negocios.

Mientras crecía en Luisiana, Brandon Friedman solo había probado el té en forma helada y pensó que era “la cosa más asquerosa del mundo”.

“Mi idea del té eran las damas británicas con grandes sombreros”, recordó.

Su primer verdadero sorbo de té fue en Irak con combatientes kurdos que llevaban bandoleras AK-47. Fue uno de los muchos momentos reveladores para él durante los despliegues en Irak, Pakistán y Afganistán.

Aparte del sabor, beber té en Irak representaba “detenerse y reducir la velocidad”, dijo Friedman. “Era una forma de alejarse de la vida cotidiana”.

De regreso a su casa en Dallas en 2004, se encontró hurgando en las tiendas de comestibles halal en busca de bolsas marrones de té suelto. La vida siguió adelante, con el matrimonio, la escuela de posgrado, un hijo, un trabajo en la política. “Dejé la guerra y dejé el té en el pasado”.

En 2016, el Sr. Friedman comenzó a investigar los orígenes del té que disfrutaba. (El té negro de Ceilán que tenía en Irak provenía de Sri Lanka y otras naciones). Pronto comenzó a explorar cómo podría importar té de antiguas zonas de conflicto. Su educación sobre el té comenzó en serio, a medida que aprendió sobre el aroma y la sensación en la boca de cada tipo.

Trabajando con una organización sin fines de lucro y buscando dinero en Kickstarter, él y un compañero del ejército, un ex boina verde, lanzaron Rakkasan Tea Company en 2017 en un espacio de oficinas de 250 pies cuadrados en la parte trasera de un pequeño edificio, importando de Nepal, Colombia, Vietnam y otros países cuyos tés pueden ser difíciles de encontrar en las tiendas estadounidenses. Ahora tienen una instalación de 2,000 pies cuadrados con una tienda y envían 45 tés de nueve países.

Ha habido desafíos. En Vietnam, por ejemplo, los árboles de té silvestre de 300 y 400 años que crecen en las montañas y bosques de las provincias del norte de Ha Giang y Yen Bai son difíciles de manejar.

Algunos proveedores “son mucho más casuales con respecto a los plazos”, dijo, y era difícil presionarlos para que cumplieran con los cronogramas de ventas navideñas. Sin embargo, los problemas más importantes surgen cuando las naciones que salen de un conflicto como Myanmar y Etiopía “regresan a ser países en conflicto actual”. Además de todo eso, por supuesto, vinieron los desafíos de la cadena de suministro provocados por la pandemia.

Vender té se ha convertido en una extensión de su misión militar, dijo Friedman, quien todavía prefiere el té de Ceilán que tomó por primera vez en Irak. “Sigo convencido de que la salida del conflicto es a través de las personas que hablan entre sí y el comercio”, dijo. “A esto lo llamamos paz a través del comercio”.

Emily Miller recuerda su primer despliegue con el ejército en Afganistán hace más de una década, cuando el ejército de los EE. UU. finalmente se dio cuenta de lo culturalmente inapropiado que era tener miembros del servicio masculino deambulando por las aldeas y hablando con mujeres y niños. En 2011, se unió a un equipo encargado de involucrar al “otro 50 por ciento de la población que ha sido ignorada en gran medida”.

Terminó sus dos despliegues “bastante desilusionada con el esfuerzo de guerra y cómo no estábamos marcando la diferencia”. Ella creía que los negocios podrían ser una fuerza más efectiva para el bien. Pronto, la Sra. Miller estaba en la Escuela de Negocios de Harvard y en una llamada de Skype con un compañero de clase, Kim Jung, y un tercer amigo, Keith Alaniz. Todos los que estaban en la llamada eran veteranos del ejército que habían recorrido Afganistán en bicicleta.

El Sr. Alaniz les contó a sus amigos sobre su segunda gira en la provincia de Maidan Wardak y sobre cómo conoció a Hajji Joseph, un agricultor de azafrán que estaba ansioso por acceder al mercado estadounidense.

Los tres amigos comenzaron a tomar azafrán juntos. Se preguntaron si podrían conectar a los agricultores con restaurantes en los Estados Unidos. Hablaron de iniciar un negocio que podría mejorar las condiciones económicas en las zonas rurales de Afganistán en el proceso.

Un viaje en 2014 a Afganistán, donde los tres se reunieron con agricultores, selló su plan para crear Rumi Spice, dijo Jung. (Más tarde agregaron a Carol Wang, una civil que hablaba dari, a la mezcla).

“Cuando el azafrán entró en la habitación”, recordó Jung sobre su visita, “simplemente llenó la habitación con esta increíble fragancia que pensé que cualquier chef se desmayaría”. Pero vino en una caja de cartón envuelta en hilo, presagiando años de trabajo para enseñar los estándares estadounidenses de empaque y seguridad alimentaria a estudiantes y agricultores locales, y para centralizar el procesamiento en la región, algo que nunca se había hecho.

Desde entonces, Rumi Spice ha capacitado a casi 4000 mujeres locales para trabajar en sus centros de procesamiento y distribución, algunas de las cuales reciben un salario por su trabajo por primera vez.

El equipo tuvo cuidado de no alinearse con los estadounidenses o el gobierno afgano al que respaldaban, lo que resultó profético.

Incluso después de la desintegración del gobierno del país el año pasado, Rumi Spice, ahora con 12 productos en 1800 tiendas en los Estados Unidos, continúa empleando a miles de mujeres y agricultores.

Durante sus despliegues en Irak, Chris Videau no pudo evitar notar toda la basura. Había montones de él por todas partes, y una neblina negra de contaminación oscureció los cielos. El hedor a plástico quemado flotaba debajo.

Las fosas para quemar de las fuerzas armadas, basureros gigantes que se encienden con combustible para aviones, brillaban tan intensamente que Videau, un piloto de helicóptero del Ejército, podía navegar con su luz.

El Sr. Videau estuvo entre las decenas de miles de personas que estuvieron expuestas a pozos para quemar mientras prestaban servicio en Irak y Afganistán. Desde entonces, muchos han presentado reclamos de compensación por discapacidad ante el Departamento de Asuntos de Veteranos. El Congreso también ha asumido su causa.

Videau pensó que había dejado atrás los desechos en llamas, como muchas partes de su despliegue, cuando regresó a Kansas en 2007. Pero en 2008, sus carreras matutinas comenzaron a sufrir. Un médico que examinó sus radiografías le dijo que sus pulmones “eran como los de un hombre de 70 años” a pesar de que tenía poco más de 30 años.

“Empecé a pensar en el plástico”, dijo Videau, y pronto él y su esposa comenzaron a sacarlo de su casa tanto como fuera posible. “Eso cambió mi perspectiva de la vida”.

Pero aún así no pudo evitar las tinas de plástico de detergente para ropa. En 2017, comenzó a investigar si las sábanas para lavar podrían reemplazar el jabón estándar. Después de algunas negociaciones complejas con una empresa que tenía una patente para dichas hojas, el Sr. Videau y un socio comenzaron su negocio. Rápidamente vendieron 25.000 cajas de hojas de jabón.

Desde su primer año, dijo el Sr. Videau, Sheets Laundry Club ha tenido más de $9 millones en ventas totales y ha evitado que se vendan más de 615,000 envases de plástico.

“La intención no era crear conciencia sobre los pozos de quema”, dijo. “Fue para crear un negocio sostenible para mi familia. Creemos que si hacemos lo correcto, el dinero llegará”.

El viaje del Sr. Videau ha cerrado el círculo, ya que ahora se propone donar sus productos a las tropas en el extranjero.

“He estado allí”, dijo. “Sé lo que es no recibir cosas por correo”.

Matthew Griffin era un militar de cuarta generación y graduado de West Point que entró en la guerra inmediatamente después de los ataques del 11 de septiembre de 2001. “Crecí con ‘Rambo’ y pensé que la mejor manera de servir a mi país era ser un guardabosques del ejército”, dijo.

Después de irse como capitán en 2006, el Sr. Griffin se abrió camino en el mundo de la contratación y en 2008 regresó a Afganistán para ayudar a establecer clínicas médicas.

Un día visitó una fábrica de botas de combate en Kabul, donde quedó impresionado al ver a los trabajadores haciendo una bota que emulaba una sandalia de chanclas. Parecía que muchos combatientes afganos, acostumbrados a los zapatos desatados, estaban “perdiendo decenas de miles de horas-hombre al día”, luchando con los extensos cordones de sus botas de combate.

El dueño de la fábrica había inventado sandalias militares “que se adhirieron a sus normas culturales”, dijo Griffin. Cuando el propietario le dijo que no tenía planes para la fábrica después de la guerra, el Sr. Griffin se aventuró a convertir el negocio en algo viable y duradero, que beneficiara al país donde una vez peleó.

Llamó a otro amigo de los Rangers, Donald Lee, y los dos reflexionaron sobre cómo introducir calzado afgano en el mercado estadounidense. Comenzaron a hacer chancletas en el país en 2012 y “fracasaron de inmediato”, dijo. Eventualmente trasladaron la producción a Colombia, beneficiándose de los acuerdos comerciales bilaterales con los Estados Unidos, y comenzaron a vender Combat Flip Flops en línea en 2013.

“Cuando comenzamos, nuestros clientes eran en un 80 por ciento militares y familias de militares”, dijo el Sr. Griffin.

Su base de clientes creció y se diversificó a medida que agregaron bufandas, bolsos y joyas hechas en Afganistán, Laos y Estados Unidos. Después de que los talibanes recuperaron el control de Afganistán el año pasado, Combat Flip Flops cambió su fábrica textil afgana para fabricar mantas y ropa para el clima frío para los afganos desplazados que sufrieron un invierno brutal. Algunas ganancias de las ventas se destinaron a financiar la educación de las niñas en Afganistán, la remoción de minas terrestres en Laos y los servicios para veteranos discapacitados en el estado de Washington. “Ha sido un viaje bastante salvaje”, dijo Griffin.

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