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La WNBA tiene muy pocos puestos para demasiadas jugadoras talentosas

La WNBA tiene muy pocos puestos para demasiadas jugadoras talentosas

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Raina Pérez está acostumbrada a mirar hacia abajo de los obstáculos. No es solo su deporte, el baloncesto femenino, que parece estar siempre a la sombra del juego masculino. No es solo su altura, 5 pies y 4 pulgadas, diminuta, incluso para un base. No es solo que ella sea mexicoamericana y que haya pocas estrellas mexicoamericanas en el mundo del baloncesto.

“Cuando me miras, no piensas automáticamente en ‘jugador de baloncesto’”, me dijo. “No me llama la atención así”.

Son todas estas cosas, y otra, el mayor obstáculo de todos. Después de protagonizar en la universidad y casi guiar al estado de Carolina del Norte a la Final Four de este año, Pérez espera llegar a la WNBA.

Y eso no es nada fácil.

A pesar de que la popularidad de la liga ha aumentado, la temporada pasada atrajo su audiencia más alta desde 2008, formar parte de la lista de tiempo completo en un equipo de la WNBA sigue siendo una de las tareas más desafiantes en los deportes estadounidenses, especialmente para los jugadores jóvenes que necesitan experiencia. Cada uno de los 12 equipos de la liga puede tener solo 12 jugadores, y la mayoría de los equipos juegan con 11 debido a las restricciones del tope salarial.

Dijo Breanna Stewart, la ex jugadora más valiosa de la liga, quien es ancla de las Seattle Storm: “Hay demasiados equipos como el nuestro: no hay novatos”.

Eso significa que las posibilidades son escasas para los jugadores que intentan comenzar una carrera significativa en la mejor liga del mundo. Son aún más delgados para talentos no reclutados como Pérez.

“Soñé con jugar en la liga desde que era una niña”, dijo Pérez, de 23 años, quien creció apoyando al equipo de su ciudad natal, el Phoenix Mercury. “Este año descubrí lo difícil que es eso. No importa lo bueno que seas, tienes que encontrar una situación que sea perfecta”.

Pérez fue parte de un núcleo poderoso que convirtió al estado de Carolina del Norte en uno de los cinco mejores equipos universitarios de la División I la temporada pasada y en un contendiente por el título nacional. Una de sus compañeras de equipo, Elissa Cunane, fue seleccionada en el draft número 17 por Storm. Minnesota Lynx usó la selección número 22 para elegir a otra compañera de equipo, Kayla Jones.

Pérez no fue seleccionada en el draft de tres rondas, pero la entrenadora de Storm, Noelle Quinn, buscó ficharla como agente libre. Quinn había estado siguiendo el inusual viaje de Pérez durante años.

Conocido como un tirador de embrague con una habilidad de adivino para leer la acción antes de que se desarrolle por completo, Pérez terminó la escuela secundaria como uno de los mejores jugadores de Arizona. Aún así, había dudas sobre si era lo suficientemente buena como para triunfar en el baloncesto de la División I.

Fue al norte de Arizona e inmediatamente floreció. Luego se transfirió a Cal State Fullerton y floreció nuevamente. Finalmente, buscando demostrar su habilidad contra la mejor competencia universitaria, Pérez se cambió a North Carolina State, donde se convirtió en una estrella.

Pérez dejó la universidad en racha. Su saltador ganador del juego selló el campeonato del torneo de la Conferencia de la Costa Atlántica del Estado de Carolina del Norte. Luego llevó a su equipo a la ronda de octavos del torneo de la NCAA con un robo de último minuto y una bandeja para vencer a Notre Dame en los Sweet 16.

El 14 de abril, cuando firmó un contrato de campamento de entrenamiento con Storm, se sintió animada por la confianza de esas actuaciones.

El 23 de abril jugó un partido de pretemporada contra Los Angeles Sparks, anotando 9 puntos y registrando tres rebotes, dos robos y una asistencia.

Quinn estaba impresionado. Stewart también. “Raina es alguien que simplemente lo entiende, que simplemente sabe cómo jugar”, me dijo Stewart. “Ella es una hooper plana”.

El 2 de mayo, poco antes de que comenzara la temporada regular, Pérez fue eliminado del equipo. Casi al mismo tiempo, Cunane y Jones también fueron eliminados.

La montaña rusa siguió.

Pérez regresó a Phoenix, con los ojos puestos en el entrenamiento de las ligas profesionales femeninas de Europa, que comienzan sus temporadas en el otoño.

Entonces sonó su teléfono celular. “¿Qué tan rápido puedes reunirte con nosotros?” preguntó un oficial de Storm. Epiphanny Prince de Seattle había dado positivo por el coronavirus. El Storm necesitaba un reemplazo rápido.

Así fue como Pérez se incorporó a la lista para un partido de temporada regular: dos minutos contra las Mercury, tiempo suficiente para repartir un par de asistencias. Se vistió para otro juego. Y luego, una vez más, la dejaron ir.

No debería ser así, dijo Stewart. “El baloncesto femenino necesita encontrar una manera de cerrar la brecha entre la universidad y el profesional”.

Mis pensamientos exactamente, especialmente porque la WNBA todavía está trabajando para ganar tracción con los fanáticos estadounidenses obsesionados principalmente con los deportes masculinos.

Stewart se encuentra entre un coro de estrellas veteranas que hablan abiertamente sobre la necesidad de mantener a más jugadores como Pérez, que obtienen muchos seguidores en la universidad solo para desaparecer aparentemente después de graduarse.

“Deben mantenerse en el redil para que puedan seguir aprendiendo y luego asumir roles más importantes”, dijo Stewart, antes de citar posibles soluciones: un tope salarial más flexible; una liga de desarrollo inspirada en la G League de la NBA; escuadrones de taxis que permiten a los jugadores marginales permanecer con los equipos para practicar.

La comisionada de la WNBA, Cathy Engelbert, reconoció el problema y dice que hacer crecer la liga más allá de los 12 equipos es probablemente la mejor solución. Eso suena genial, pero la expansión probablemente llevará años.

Esperar demasiado por una solución podría afectar el futuro de la liga. Supongamos que la WNBA sigue dificultando el desarrollo de una carrera viable. ¿Cuánto tiempo debe pasar antes de que la generación más joven decida que la WNBA es una posibilidad demasiado remota para aspirar?

Pérez ahora se viste en una liga recién creada para Fuerza Regia en Monterrey, México. El domingo, ante 1.800 aficionados locales en la victoria de Fuerza Regia 100-79 sobre Abejas de León, anotó 9 puntos y dio 8 asistencias.

Difícilmente es el escenario más grande, y la temporada no durará más de mediados de julio, pero es profesional. El equipo le proporciona un apartamento. Las multitudes son pequeñas pero bulliciosas y les encanta animar a un estadounidense con raíces mexicanas.

Pérez sabe que el futuro es incierto. Todavía planea tocar eventualmente en Europa. Pero más jugadores buscan menos trabajos en el extranjero. Debido a la guerra en Ucrania, los estadounidenses ya no juegan en Rusia. El entusiasmo por jugar en China se ha atenuado debido a su política. Y, sin embargo, como tantos otros en su posición, Pérez promete no darse por vencida.

“Soy una apasionada del baloncesto”, dijo con voz firme mientras se preparaba para otra práctica con su nuevo equipo en un nuevo país. “Voy a quedarme con esto todo el tiempo que pueda”.

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