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Los estadounidenses siguen gastando incluso cuando la inflación erosiona el poder adquisitivo

Los estadounidenses siguen gastando incluso cuando la inflación erosiona el poder adquisitivo

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Los estadounidenses acumularon billones de dólares en ahorros durante la pandemia. Ahora, con los precios subiendo a su ritmo más rápido en décadas, están aprovechando esa reserva para seguir gastando.

El gasto del consumidor aumentó un 0,9 por ciento en abril, el Departamento de Comercio dijo el viernes, ya que los estadounidenses se libraron de los altos precios para comprar boletos para vuelos, eventos deportivos y otras experiencias a las que tuvieron que renunciar antes en la pandemia. Las ventas de automóviles también aumentaron a medida que los compradores de automóviles adquirieron vehículos después de meses de escasez.

Los ingresos también están aumentando, como resultado de un mercado laboral sólido y el crecimiento salarial más rápido en décadas. Pero los ingresos no se mantienen al día con los gastos o con el aumento de los precios: los ingresos después de impuestos aumentaron un 0,3 por ciento en abril con respecto al mes anterior y se mantuvieron estables después de tener en cuenta la inflación.

Como resultado, los estadounidenses están impulsando sus gastos ahorrando menos. Los hogares reservaron solo el 4,4 por ciento de sus ingresos después de impuestos el mes pasado, la tasa de ahorro más baja desde 2008.

Los niveles récord de ayuda del gobierno durante la pandemia, combinados con la reducción del gasto en muchas actividades de ocio, permitieron a los estadounidenses acumular una reserva sustancial de ahorros adicionales: $2,5 billones o más, según algunas estimaciones. Ese colchón podría permitir a los consumidores seguir gastando incluso cuando los precios suben. A instantánea de la salud financiera de los estadounidenses realizada el otoño pasado y publicada por la Reserva Federal esta semana encontró que el 78 por ciento de los encuestados sentían que estaban “al menos bien”, la tasa más alta en los nueve años de historia de la encuesta.

Pero depender de los ahorros es insostenible a largo plazo. Los economistas dicen que muchos hogares de bajos ingresos probablemente ya hayan agotado sus ahorros, o lo harán en los próximos meses, especialmente porque los altos precios de la gasolina y los alimentos continúan pasando factura. Los saldos de tarjetas de crédito y tipos de deuda similares aumentaron a una tasa anual del 35,3 por ciento en marzo, el mayor incremento mensual desde 1998, según datos de la Reserva Federal.

“Si depende de la tarjeta de crédito para financiar sus gastos, eso, por definición, no es sostenible”, dijo Tim Quinlan, economista senior de Wells Fargo. El gasto del consumidor se ha mantenido mejor de lo que esperaba la mayoría de los pronosticadores, dijo, pero es probable que disminuya en los próximos meses.

No es probable que los consumidores obtengan mucho alivio del aumento de los precios en el corto plazo. La inflación se enfrió ligeramente en abril, pero se mantuvo cerca de un máximo de cuatro décadas.

Los precios al consumidor subieron un 0,2 por ciento el mes pasado desde marzo y un 6,3 por ciento respecto al año anterior, mostró el informe del Departamento de Comercio. Eso fue inferior al aumento anual del 6,6 por ciento en marzo, que fue el ritmo de inflación más rápido desde 1982.

Los economistas e inversores observan de cerca el índice de precios de Gastos de consumo personal del informe, una alternativa al más conocido Índice de precios al consumidor, porque la Fed lo prefiere como medida de la inflación. El banco central ha estado elevando las tasas de interés y ha anunciado que comenzará a reducir sus activos en un intento por enfriar la economía y controlar la inflación.

en un comunicado emitido por la Casa Blanca el viernes, el presidente Biden calificó la caída de la inflación como “una señal de progreso, incluso cuando tenemos más trabajo por hacer”.

La desaceleración de la inflación en abril se debió en gran parte a una caída en el precio de la gasolina y otros energéticos. Los precios de la gasolina se dispararon en febrero y marzo en gran parte debido a la invasión rusa de Ucrania, luego se moderaron un poco en abril. Sin embargo, han vuelto a subir en las últimas semanas, lo que podría hacer que las medidas de inflación vuelvan a subir en mayo. Los precios de los alimentos también han aumentado rápidamente en los últimos meses, un patrón que continuó en abril.

Cuando se eliminan las categorías volátiles de alimentos y combustibles, los precios al consumidor subieron un 4,9 por ciento en abril con respecto al año anterior. Esa medida central, que algunos economistas ven como una guía más confiable de la tasa subyacente de inflación, subió un 0,3 por ciento respecto al mes anterior, con pocos cambios desde la tasa de aumento de marzo.

El aumento comparativamente manso en los precios subyacentes en los datos publicados el viernes contrastó con la fuerte aceleración en la medida equivalente en el informe del Índice de Precios al Consumidor publicado por el Departamento de Trabajo este mes. Sin embargo, la divergencia se debió principalmente a las diferencias en la forma en que las dos medidas cuentan las tarifas aéreas, y los economistas dijeron que era poco probable que la Fed se sintiera muy cómoda con los datos del Departamento de Comercio.

“Mi sospecha es que probablemente se darán cuenta de la desaceleración”, dijo Omair Sharif, fundador de la firma de investigación Inflation Insights. Señaló que el índice subyacente también se había desacelerado en el otoño, solo para recuperarse nuevamente a fines de año, lo que tomó a la Reserva Federal con la guardia baja.

Muchos pronosticadores creen que la tasa de inflación general alcanzó su punto máximo en marzo y que abril marcó el comienzo de un enfriamiento gradual. Pero el reciente repunte de los precios de la gasolina amenaza con complicar ese panorama. E incluso si la inflación sigue disminuyendo, los precios seguirán subiendo mucho más rápido que el objetivo de la Reserva Federal del 2 por ciento a lo largo del tiempo.

Es poco probable que el público, dijo Quinlan, vea la ligera moderación en la inflación como algo que celebrar.

“Para ellos, el crecimiento año tras año de los precios no importa”, dijo. “Es: ¿Por qué un almuerzo de mierda cuesta $ 12 ahora?”

La inflación ha hecho mella en la confianza del consumidor, que cayó 10,4 por ciento en mayo a su nivel más bajo en más de una década, según una encuesta de larga duración de la Universidad de Michigan. Sin embargo, hasta ahora ese pesimismo no se ha traducido en una reducción del gasto.

“Al menos en el segundo trimestre, los consumidores realmente tenían sus carteras abiertas de par en par”, dijo Kathy Bostjancic, economista jefe para Estados Unidos de Oxford Economics. “Creemos que eventualmente eso tendrá límites. En este momento todos nos sentimos reprimidos y solo necesitamos viajar. Pero el año que viene, es una historia diferente”.

Se ha gastado más avanzando hacia las experiencias como estadías en hoteles, conciertos y cortes de cabello en los últimos meses a medida que las personas se sienten más cómodas en espacios llenos de gente. Los precios de los bienes han sido aumentando más rápido que el costo de los servicios, en parte debido a los enredos de la cadena de suministro y la guerra en Ucrania. Ajustado por la inflación, el gasto en bienes aumentó un 1 por ciento durante el mes, mientras que el gasto en servicios aumentó un 0,5 por ciento.

Esa dinámica ha sacudido a las grandes tiendas como Walmart y Target, que se han visto incapaces de trasladar los costos más altos a los compradores. Las acciones de minoristas de descuento como Dollar Tree, por el contrario, aumentaron el jueves cuando informaron aumentos en las ventas y elevaron sus pronósticos de ganancias.

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