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¿’Los jugadores de béisbol no bailan’? Los plátanos de Savannah comienzan a diferir.

¿’Los jugadores de béisbol no bailan’?  Los plátanos de Savannah comienzan a diferir.

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Cualquiera que sea tu conexión (o falta de ella) con el béisbol, los Bananas están aquí para entretenerte. Mientras los juegos de las grandes ligas se están volviendo más largo y más lento, frustrante incluso para los fanáticos devotos: Don Mattingly, el gerente de los Miami Marlins, dijo recientemente que el deporte “a veces es imposible de ver” — los Bananas se enfocan directamente en la diversión. Para espectadores como yo, son el equipo más visible en el béisbol.

Cuando los Bananas no están bailando, están usando zancos, multitud surfeando al plato o cantando karaoke en el campo. Un elenco de 120 artistas se suma al circo, incluida una banda de animación y un “escuadrón de porristas dad bod.” La parte de béisbol del juego también puede verse diferente. El equipo universitario de Bananas, un puerto de verano para estudiantes atletas, juega según las reglas convencionales. Pero la organización también cuenta con una división profesional que escenifica la exposición”bola de plátano”, con un límite de tiempo de dos horas y cambios de reglas diseñados para que el juego sea más rápido y animado.

El método Banana está funcionando en múltiples frentes. Si bien los juegos de los Atléticos de Oakland a veces atraen a menos de 3000 fanáticos, los Bananas han vendido todos los partidos en casa en el estadio Grayson de 4000 asientos de Savannah desde la fundación del equipo en 2016. En TikTok, @thesavbananas tiene más de 2,5 millones de seguidores, más que los Yankees y los Mets combinados. Este verano, el servicio de transmisión ESPN+ transmitirá “Bananaland”, una serie sobre cómo el equipo creó lo que una promoción llama “el mayor espectáculo en el deporte”. Y, por cierto: el equipo ganó el campeonato de la Liga de la Llanura Costera de 2021.

“La mayor parte del béisbol no pone a los fanáticos primero, así que hicimos todo lo posible por eso”, dijo Jesse Cole, de 38 años, el dueño del equipo (y su anfitrión en el campo, fácil de reconocer con su esmoquin amarillo). “Queremos que las personas que solían decir ‘No me gusta el béisbol’ digan ‘Tengo que ver a los Bananas’”.

El estilo de evangelización del béisbol de Cole es anterior a los Bananas. A los 23 años, fue nombrado gerente general de los Gastonia Grizzlies, un equipo fallido de la Coastal Plain League en Gastonia, Carolina del Norte. Tratando de despertar el entusiasmo de los fanáticos, comenzó a experimentar con promociones alocadas, inspirado en el talento para el espectáculo de PT Barnum y Walt Disney. “No quería aprender de la industria del béisbol”, dijo. “Quería aprender de los mejores artistas que existen”.

La danza llegó a tener un papel protagónico en su espectáculo beisbolero. “A la gente le encantó porque fue totalmente inesperado”, dijo Cole. “Los beisbolistas no bailan”. Aunque algunos miembros del equipo se resistieron cuando se les pidió que aprendieran la coreografía, un equipo central comenzó a realizar rutinas simples entre entradas. “En el tercer juego de los Grizzlies, estoy caminando entre la multitud y un esposo y una esposa están hablando, y la esposa dice: ‘¡Cállate, cariño, están a punto de bailar!’”, dijo Cole. “Ahí fue cuando pensé, está bien, tenemos algo aquí”.

Después de varios años perfeccionando una estrategia de entretenimiento con los fanáticos primero con los Grizzlies, Cole y su esposa, Emily, se enteraron de que el equipo de ligas menores de Savannah se iba del histórico Grayson Stadium de la ciudad. En 2016, obtuvieron un contrato de arrendamiento del estadio y lo convirtieron en el hogar de su segunda franquicia universitaria. El nombre de aviso, de un concurso de fans, marcó la pauta para la empresa: Savannah Bananas se convirtió en un tema de moda en Twitter después de que se revelara como la entrada ganadora.

“Con The Bananas, seguimos impulsando —o, como diría Walt Disney, ‘agregando’— la experiencia del baile”, dijo Jesse Cole. Una de las primeras incorporaciones fue la Nanas de plátano, un grupo de baile en línea de mujeres mayores de 65 años, que ofrece un giro irónico en el equipo de baile convencional. Más tarde llegaron los ujieres bailarines, que interpretan “Yeah” de Usher, y, para los juegos de Banana Ball, árbitros de baile. (Los juegos universitarios requieren funcionarios proporcionados por la liga).

Los entrenadores de primera base de baile se han convertido en una tradición especialmente querida de Bananas. “El campo es un escenario”, dijo Cole, “y el entrenador de primera base pasa mucho tiempo en ese escenario, así que es a quien quiero que baile”. El entrenador de primera base de baile original les daba señas a los jugadores entre bailes. Ahora el papel es casi pura actuación: actualmente lo desempeña Maceo Harrison, de 27 años, un carismático bailarín de hip-hop y profesor que nunca ha jugado béisbol. Harrison, quien también coreografía la mayoría de los bailes de los jugadores, se está convirtiendo en un estrella de tik tok por derecho propio para su acrobacias impresionantes y surcos suaves en los laterales.

Sin embargo, la estrella del clip viral “El vals de las flores” es Zack Frongillo, de 25 años, director de entretenimiento de los Bananas y sustituto ocasional de Harrison. Frongillo, un ex jugador de béisbol con un BFA en danza de la Universidad de Nevada, Las Vegas, aporta la perspectiva de un bailarín a las travesuras de Bananaland, elaborando el guión de los componentes de entretenimiento de cada juego y supervisando al elenco de artistas.

Los videos de las actuaciones de Frongillo han obtenido millones de visitas en TikTok y Twitter. “Fue genial ver a la marca encontrar a este nuevo grupo de personas, porque el algoritmo de TikTok no suele mostrar videos de béisbol a los bailarines de ballet”, dijo en una entrevista. Después de ver uno de los clips, el director del Savannah Ballet Theatre se acercó a Frongillo y le preguntó si estaría dispuesto a reemplazar a un bailarín en una próxima producción. Frongillo ahora ha aparecido como artista invitado con la compañía varias veces.

Las redes sociales se han convertido en una herramienta de marketing crucial para los Bananas, ayudando a convertirlos en el raro equipo universitario con una base de fanáticos nacional. Y el baile ha sido importante para su éxito en TikTok en particular, donde el equipo publica contenido nuevo casi a diario.

“Probamos todo, y me refiero a todo, en TikTok, pero los videos que obtienen cientos de miles o millones de visitas, todos están bailando”, dijo Cole. Frongillo y Cole han comenzado a diseñar contenido de baile que se reproducirá tanto en línea como en el campo, como tener jugadores intentar un desafío de baile TikTok en medio de un turno al bateque ahora sucede durante la tercera entrada de cada juego de Banana Ball.

A medida que las payasadas de los Bananas han atraído más atención, el equipo ha comenzado a atraer a jugadores que están entusiasmados con hacer coreografías en el campo. Frongillo dijo que ha recibido correos electrónicos de posibles Bananas anunciando su disposición a bailar. “En este punto, los muchachos que llegan saben que cuando ingresan a Bananaland, todo se vuelve un poco extraño”, dijo Harrison. “Están listos para eso”.

Ponerse raro no ha perjudicado el juego de los Bananas. Curtis Sproul, profesor asistente de administración en la Universidad del Sur de Georgia, estudió los plátanos durante varias temporadas para ver cómo su enfoque podría afectar el rendimiento del jugador. sus datos reveló que los jugadores de Bananas fueron los únicos en la Liga de la Llanura Costera que mostraron una mejora demostrable en su porcentaje promedio de embasarse y su porcentaje de slugging cada año.

Kyle Luigs, de 24 años, quien lanzó para los Bananas cuando era estudiante universitario y ahora juega para su división profesional, dijo que el énfasis del equipo en la diversión lo ayuda a enfrentar las demandas de un juego que puede ser intensamente psicológico. “Siempre lancé mucho mejor durante mis veranos aquí que durante el año escolar”, dijo. “Si estoy más enfocado en no arruinar mi rutina de baile que en no permitir tres jonrones, termino lanzando mejor”.

Probablemente no verás a un entrenador de primera base bailando en un estadio de béisbol de grandes ligas en el corto plazo. Pero los funcionarios de las Grandes Ligas de Béisbol saben que muchos fanáticos quieren más emoción. El juego promedio de las Grandes Ligas ahora dura más de tres horas, con tasas crecientes de ponches y cambios frecuentes de lanzadores que ralentizan el ritmo del juego. Para acelerar y estimular la acción en el campo, la organización ha comenzado a implementar cambios de reglas experimentales, desde relojes de lanzamiento hasta sistemas automatizados de golpe de pelota (también conocidos como árbitros robóticos), en sus ligas menores e independientes.

“Creo que poner a los fanáticos primero es algo que nosotros y todas las ligas tratamos de hacer”, dijo Morgan Sword, vicepresidente ejecutivo de operaciones de béisbol de Major League Baseball. “Pero obviamente también estamos organizando una competencia de los mejores atletas sobre la faz de la tierra. Así que intentamos en lo que podemos equilibrar el entretenimiento y la competencia”.

Los cambios en las reglas de la liga han irritado a algunos puristas del béisbol, incluida Alva Noë, autora del libro “Infinite Baseball” y profesora de filosofía en la Universidad de California, Berkeley. Noë, quien fue filósofa residente de la antigua compañía del coreógrafo William Forsythe, argumenta que los momentos aparentemente tediosos del deporte a menudo están llenos de dramatismo silencioso. “En el béisbol, se pueden incrustar tantos detalles, matices e inteligencia en lo que parece un glaciar”, dijo. “Creo que es muy similar bailar de esa manera”.

A Noë no le disgustan los Bananas. “Puedo ver por qué existe el deseo de que la experiencia sea más animada”, dijo. “Supongo que la pregunta es, ¿puedes bailar al margen, simplemente pasar un buen rato, y luego también realmente ver ¿el beisbol?”

A Cole no le preocupan en gran medida las opiniones de los tradicionalistas del béisbol. “Lo he oído todo: que los Bananas son una broma, que estamos arruinando el deporte”, dijo Cole. “Creo que es importante saber para quién estás y para quién no estás. ¿Creo que hemos convertido a algunos puristas? Cien por ciento. Pero dónde por la gente que solo quiere divertirse”.

Para ellos, los Bananas planean aún más baile. Frongillo espera montar una competencia al estilo de “Bailando con las estrellas” este verano, emparejando a los jugadores con bailarines profesionales del Savannah Ballet Theatre y otros conjuntos locales. Él también armó un equipo de baile infantil para complementar las Banana Nanas.

Cole está considerando agregar un espectáculo de medio tiempo. “Lo sé, es béisbol, ¡así que eso no tiene ningún sentido!” él dijo. “Pero podríamos tener a todos bailando, todo el equipo, todos los personajes. ¿Podemos hacer bailar a todo el estadio?



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