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Para USMNT y otros, la carrera de la Copa Mundial comienza con un sprint

Para USMNT y otros, la carrera de la Copa Mundial comienza con un sprint

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CINCINNATI — Hasta hace unos días, Malik Tillman, un mediocampista de 20 años de Nuremberg, Alemania, nunca había pisado suelo estadounidense.

Dentro de cinco meses y medio, si las cosas salen como él espera, representará a Estados Unidos en la Copa del Mundo de Qatar.

A medida que el mundo del fútbol internacional entra en un período de verano supuestamente tranquilo, con la temporada europea terminada y la mayoría de los jugadores en un breve descanso de sus clubes, la historia de Tillman ofrece un convincente contrapunto a cualquier noción de que los equipos simplemente flotarán en patrones de espera hasta que el torneo comienza a finales de noviembre.

Después de todo, a los equipos nacionales solo les quedan dos oportunidades para reunirse antes de partir hacia la Copa del Mundo: algunos juegos este mes y una segunda ventana de partidos en septiembre, y hay mucho por hacer. Los escuadrones deben estar ensamblados. Hay que afinar las tácticas. Los sueños de los jugadores se realizarán o se pospondrán. Se cambiarán vidas.

Uno de ellos podría ser el de Tillman. Esta semana completó la cambio de su lealtad al fútbol a los Estados Unidos, el país de origen de su padre, de Alemania, la nación donde nació y donde es una promesa en ascenso en el Bayern de Múnich. Su primera aparición con Estados Unidos podría llegar esta semana, en un amistoso contra Marruecos (miércoles) o Uruguay (domingo).

“Me tomó mucho tiempo tomar la decisión, pero al final escuché lo que me decía mi corazón”, dijo Tillman, quien comenzó a conocer a sus nuevos compañeros estadounidenses en su campo de entrenamiento esta semana en Cincinnati. “Espero que sea la decisión correcta. Estoy feliz de estar aquí”.

Para los entrenadores de selecciones nacionales de todo el mundo, las ventanas restantes del campamento de entrenamiento y los pocos partidos de exhibición que se juegan en ellos representan un tiempo valioso para implementar nuevas ideas y refinar las que los llevaron a este punto.

Para los jugadores individuales, como Tillman y otros que están al margen de sus selecciones nacionales, son oportunidades para causar una impresión positiva, captar la atención de un entrenador y ganarse su confianza.

Para los equipos y sus fanáticos, los juegos pueden presentar un momento final, tal vez, para hacer una pausa y soñar. La estresante lucha de clasificación ha terminado. El desalentador crisol de la Copa del Mundo se avecina. Hasta noviembre, todo parece posible.

“No queremos ir a la Copa del Mundo pensando que solo queremos participar”, dijo el mediocampista estadounidense Weston McKennie. “Un buen Mundial para cualquiera es llegar lo más lejos posible, superando la fase de grupos. Un Mundial perfecto es ganarlo.

“Mucha gente dice que es exagerado para nosotros, pero es la mentalidad que tenemos. Queremos competir. queremos ganar Y queremos llegar lo más lejos posible”.

Para Tillman, quien jugó en varios de los equipos nacionales juveniles de Alemania, la última semana ha sido un torbellino. Llegó a Estados Unidos el viernes por la noche. Al día siguiente, frente a sus nuevos compañeros, le obsequiaron un pastel por su 20 cumpleaños.

Gregg Berhalter, el entrenador de la selección masculina de EE. UU., quien aseguró el compromiso de Tillman hace solo un par de semanas, le entregó el pastel al jugador.

“Malik viene con fuerza, bebé”, dijo Berhalter. “¡Feliz cumpleaños, amigo!”

El martes, Christian Pulisic, el mejor jugador del equipo, fue el encargado de anunciar al grupo que el cambio de Tillman había sido aprobado oficialmente por la FIFA. Eso provocó otra ruidosa ronda de aplausos del grupo.

Cuando se le preguntó esta semana por sus primeras impresiones de los Estados Unidos, Tillman sonrió.

“Es enorme”, dijo, provocando risas en una sala llena de reporteros. “Alemania es un poco pequeña”. Al señalar las calles en expansión que había visto en Cincinnati, agregó: “Es una locura”.

En medio de toda la actividad extracurricular, hubo sesiones de entrenamiento reales en el campo, donde Tillman ya ha impresionado a sus entrenadores y compañeros de equipo.

“Ha demostrado mucha calidad en el entrenamiento, muy buena comprensión del juego, muy buen primer toque y conciencia alrededor del área penal”, dijo Berhalter. “Así que eso ha sido genial”.

Los entrenadores a nivel de club han intentado usar a Tillman como delantero, y aunque no ha retrocedido demasiado en contra de su experimentación, se ve a sí mismo como un centrocampista en el molde de su jugador favorito, la estrella francesa Paul Pogba: confiado, fluido, versátil.

“En mi opinión, soy más un 10 que un delantero porque diría que mi fuerza es mi visión, y como delantero, no necesitas eso en tu juego porque el gol está casi todo el tiempo atrás. de tu cuerpo”, dijo Tillman. “Me gusta atacar la portería, ver la portería de frente”.

Tillman dijo que Berhalter le ha dicho que él también lo ve como el No. 10, un papel más creativo que actualmente ocupan jugadores como Pulisic, el jugador estadounidense. número 10 real. Ese fue uno de los puntos que lo convencieron de cambiarse a Estados Unidos, dijo Tillman.

Sin embargo, el punto de venta más importante de Berhalter fue decirle a Tillman que potencialmente podría formar parte de la lista de la Copa del Mundo este año, algo que hubiera sido imposible con Alemania.

Por supuesto, fuera de un pequeño núcleo de jugadores como Pulisic, McKennie y Tyler Adams, el lugar de ningún jugador estadounidense en Qatar está garantizado. Cualquier cosa puede pasar mientras luchan por los lugares. Tillman lo sabe. Sus compañeros también.

En la mente de muchos jugadores, por ejemplo, estaba la difícil situación del defensor Miles Robinson, a quien se consideraba un candado para la lista de la Copa del Mundo hasta el mes pasado, cuando se rompió el tendón de Aquiles izquierdo mientras jugaba para su club, Atlanta United.

La lesión de Robinson fue un repentino recordatorio para los jugadores estadounidenses de su propia fragilidad. El defensor Walker Zimmerman dijo que se encontró permitiendo que la ansiedad por las lesiones se filtrara en su mente.

“Cuando miras tus objetivos que están justo frente a ti, y siempre estás un poco más indeciso, es difícil luchar contra eso, pero tienes que hacerlo”, dijo Zimmerman.

Aparte de las preocupaciones por las lesiones, los jugadores esta semana también expresaron su preocupación por optimizar sus situaciones con sus clubes. Para aquellos que han firmado, o podrían firmar, con nuevos clubes en la pretemporada europea actual, ha habido una necesidad de sopesar los objetivos a largo plazo contra los aspectos prácticos a corto plazo de ganar tiempo de juego inmediato en el período previo a la Copa Mundial.

Considere a Brenden Aaronson, quien logró un sueño personal de fichar por un equipo de la Premier League cuando se unió al Leeds United En Mayo. El movimiento, reconoció, significa que tendrá que luchar nuevamente por el tiempo de juego en una situación potencialmente más competitiva. Sentarse en el banquillo no es un buen augurio para la forma de un jugador.

“Definitivamente es un riesgo”, dijo, “pero es un riesgo que estaba dispuesto a correr”.

Por ahora, hay lugares para ganar arriba y abajo en la tabla de profundidad estadounidense.

Berhalter, por ejemplo, no tiene un delantero a quien acudir. No ha nombrado portero titular. Y ha dicho que no sabe quién será su lateral izquierdo de reserva.

“No estoy seguro de que la pregunta deba responderse ahora, y la razón es que tenemos tiempo”, dijo Berhalter cuando se le preguntó sobre la posición del portero. “Creo que es hora de dejar que todo esto se desarrolle, y esa es la belleza del tiempo en este caso”.

Sin embargo, jugadores como Tillman y otros saben que el tiempo corre.

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