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Tampa empata las finales de la Conferencia Este mientras la serie se traslada a Nueva York

Tampa empata las finales de la Conferencia Este mientras la serie se traslada a Nueva York

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Aparte de “comandar una ventaja de tres juegos a cero”, quizás no haya una frase más exagerada en los playoffs de hockey que “el Juego 5 fundamental”.

Después de todo, cada juego de postemporada, especialmente cuando los equipos llegan a las finales de la Conferencia Este como lo han hecho los Rangers y Tampa Bay Lightning, es fundamental.

Eso fue ciertamente cierto el martes cuando los Rangers y los Lightning jugaron el Juego 4 en Tampa, Florida. Los Rangers, dos juegos a uno arriba, necesitaban una victoria para regresar a casa con la oportunidad de asegurarse un lugar en la final de la Copa Stanley contra los Colorado. Avalanche, que completó una barrida de los Edmonton Oilers el lunes, y evitó otra serie agotadora de siete juegos como la que tuvieron contra los Penguins en la primera ronda y los Hurricanes en las semifinales de la conferencia.

Los Lightning querían aprovechar su victoria en el Juego 3, venir desde atrás y continuar su marcha hacia un tercer título consecutivo de la Copa Stanley. Su profunda experiencia en los playoffs terminó marcando la diferencia, ya que Lightning aplastó a los Rangers, 4-1, para enviar a los equipos de regreso a Nueva York para el Juego 5 el jueves con la serie empatada.

Si ordenaste un contendiente de la Copa Stanley de Hockey Team Factory, el Rayo aparecería en tu puerta. El equipo está repleto de estrellas confiadas y experimentadas como Steven Stamkos, su capitán; Nikita Kucherov; y Ondrej Palat, que juegan juntos desde 2015, cuando vencieron a los Rangers en la final de la Conferencia Este.

Después de ser arrollados por los Rangers en los dos primeros juegos de la serie en Nueva York, los Lightning jugaron con su velocidad y disciplina características. Fueron más rápidos con el disco, recogieron rebotes y empujaron a los Rangers, lo que les permitió pasar una parte importante del juego en la zona ofensiva.

“No fue nuestro mejor juego, los juegos 1 y 2”, dijo el defensa de Lightning, Zach Bogosian, después del juego. “Hacia el final del Juego 2 comenzamos a volver un poco a nuestra identidad y lo demostramos en los últimos dos juegos en casa. Ahora es el momento de salir a la carretera y hacer algo de trabajo”.

Los Rangers parecían afortunados de patinar fuera del hielo con solo un gol después del primer período y dos goles después del segundo período.

“Estamos volviendo a nuestro juego de velocidad y encontrando formas de dejar atrás el disco”, alero de Tampa Bay. Patricio Maroon dijo después del partido.

De alguna manera, los Rangers no son diferentes al equipo Lightning que los derrotó en 2015. Comenzaron la temporada con la tercera lista más joven de la NHL y jugaron con entusiasmo durante gran parte del año. Vencieron a los Pingüinos de Pittsburgh, que tenían más experiencia, y luego derrotaron a los Huracanes de Carolina, que ganaron la División Metropolitana sobre los Vigilantes.

Como aprendieron los Rangers en sus dos derrotas en Tampa, los Lightning están por encima. Reprimieron a los mejores jugadores de los Rangers, incluido su máximo goleador, Chris Kreider, y su mejor pasador, Artemi Panarin. Recibieron solo unos pocos penales y mantuvieron la unidad de juego de poder de los Rangers fuera del hielo durante los primeros dos períodos del Juego 4. Su portero, Andrei Vasilevskiy, recuperó la confianza que lo eludió en los primeros dos juegos.

“Hay mucha experiencia en esta sala”, dijo Stamkos después del partido. “En eso nos apoyamos”.

El Lightning saltó al frente menos de tres minutos después del Juego 4 cuando el tiro de Bogosian fue bloqueado por el portero de los Rangers, Igor Shesterkin, pero Maroon corrió sin control y golpeó el disco de revés sobre las almohadillas de Shesterkin y hacia la red. Fue el tercer gol de Maroon en los playoffs y una señal ominosa para los Rangers, que fueron derrotados por una cuarta línea de Lightning que jugó como si fuera una jugada de poder.

Poco después, los Rangers enfrentaron otra prueba cuando su ejecutor, Ryan Reaves, fue llamado por tropezar. Shesterkin mantuvo a los Rangers en el juego al sofocar el disco con la pierna extendida.

Sin embargo, Shesterkin no era el problema de los Rangers. En el segundo período, los Rangers cobraron vida por un tramo, pero no tuvieron nada que mostrar después de gastar grandes sumas de energía.

Luego, Palat, quien anotó el gol de la victoria en el Juego 3 con menos de un minuto para el final, giró en la zona neutral y disparó un pase a su compañero de línea, Kucherov, que esperaba solo en la línea azul. Kucherov se separó y puso el disco entre las almohadillas de Shesterkin para una ventaja de 2-0 en Tampa Bay.

Fue el séptimo gol de Kucherov en los playoffs, y su tercera temporada consecutiva con al menos 20 puntos en los playoffs, la primera vez que sucede desde que el miembro del Salón de la Fama Sergei Fedorov de Red Wings lo hizo en cuatro temporadas consecutivas entre 1995 y 1998.

Los Rangers finalmente anotaron con 3:33 restantes en el juego, poniendo fin a una sequía que se prolongó hasta el punto medio del Juego 3, cuando Panarin recogió un disco suelto y disparó más allá de Vasilevskiy. Fue el gol número 17 de juego de poder de los Rangers en los playoffs, lo que solo ayudó a resaltar lo mal que los Rangers han jugado con fuerza pareja.

Los Rangers no han terminado, por supuesto. Todavía tienen la ventaja de jugar en casa y tienen marca de 8-1 en el Madison Square Garden en lo que va de los playoffs. Su única derrota en los playoffs en casa se produjo en el juego inaugural de la primera ronda cuando perdieron en triple tiempo extra ante los Penguins.

Los Rangers también han jugado su mejor hockey de espaldas a la pared durante los playoffs. Superaron un déficit de tres juegos a uno en la primera ronda para vencer a los Penguins y derrotaron a los Hurricanes al ganar el Juego 7 como visitantes.

“Hacen todo tipo de jugadas y tienen muy buena velocidad”, dijo el centro de Lightning Anthony Cirelli después del partido. “Solo tienes que estar en ellos. Tienes que saber cuándo están en el hielo donde están y limitarlos”.

Si los Rangers tendrán toda su fuerza es una pregunta. Ryan Strome no jugó en el Juego 4 luego de lesionarse el domingo. Y el centro Filip Chytil, un tercio de la “Línea de niños” que incluye a Alexis Lafrenière y Kaapo Kakko, quienes tienen 22 años o menos, abandonaron el juego en el Juego 4 después de absorber un golpe a lo largo de la pared.

Ya sea que Strome y Chytil jueguen o ambos, Lightning buscará ser el primer equipo de esta serie en ganar fuera de casa.

“En algún momento, si queremos ganar la serie, tendremos que ganar fuera de casa”, dijo Stamkos.



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